Το Malbec είναι μια ερυθρή ποικιλία σταφυλιού, η οποία προέρχεται από τη νοτιοδυτική Γαλλία (ειδικά την περιοχή γύρω από το Cahors), αλλά στις μέρες μας είναι περισσότερο γνωστή ως το icon κρασί της Αργεντινής.

Μέσω της επιτυχίας της στους αμπελώνες της Mendoza, μέσα σε λίγες δεκαετίες το Malbec εκτόξευσε τη διεθνή του φήμη, προσφέροντας ταυτόχρονα νέα προσοχή και σεβασμό στην Αργεντινή ως έθνος παραγωγής κρασιού.

Στη Γαλλία, το Malbec είναι το σταφύλι του Cahors. Πρέπει να αποτελεί το 70% τουλάχιστον του οίνου AOC Cahors, συνοδευόμενο από πλούσιο, στρογγυλό Merlot και ρουστίκ, ταννικό Tannat. Είναι επίσης ένα συνηθισμένο συστατικό στα κόκκινα κρασιά από το Μπορντό, ως συστατικό του Bordeaux blend.

Το Malbec τυπικά ωριμάζει στο μέσο της καλλιεργητικής περιόδου και παράγει μικρά, έντονα χρωματισμένα σταφύλια. Το επίπεδο ωριμότητας έχει σημαντική επίδραση στη δομή του τελικού κρασιού. Σε γενικές γραμμές, τα γαλλικά Malbec τείνουν να είναι πιο ρουστίκ και ταννικά, ενώ τα παραδείγματα από την Αργεντινή μοιάζουν να είναι ομοιόμορφα πλούσια, ώριμα και ζουμερά. Και στις δύο πλευρές του Ατλαντικού, τα κρασιά Malbec γενικά ωριμάζουν σε δρυ για να ενισχύσουν τη δομή του κρασιού και τη δυνατότητα παλαίωσης.

Καλλιεργείται ως côt στην κοιλάδα του Λίγηρα και Auxerrois στο Cahors. Αναγνωρίζεται επίσης ως Médoc noir ή Pressac και πάλι στη Γαλλία. Στην κοιλάδα του Λίγηρα, το Malbec συνδυάζεται με το Cabernet Franc και το Gamay, μερικές φορές ως μέρος του αφρώδους κρασιού Saumur.

Εκτός του Cahors, το Malbec εξακολουθεί να βρίσκεται σε μικρές ποσότητες ως επιτρεπόμενη ποικιλία στις AOCs των Bergerac, Buzet, Côtes de Duras, Côtes du Marmandais, Fronton και Pécharmant. Επιτρέπεται επίσης στο Vin Délimité de Qualité Supérieure (VDQS) του Côtes du Brulhois. Στην περιοχή MIDI του Languedoc, επιτρέπεται (αλλά σπανίως καλλιεργείται) στις περιοχές AOC των Cabardès και Côtes de Malepère.

Μια δημοφιλής αλλά ανεπιβεβαίωτη θεωρία υποστηρίζει ότι το Malbec πήρε το όνομα του από έναν ούγγρο χωρικό, ο οποίος διάδοσε για πρώτη φορά την ποικιλία σταφυλιών σε όλη τη Γαλλία. Ωστόσο, ο γάλλος αμπελογράφος και αμπελοκαλλιεργητής Pierre Galet σημειώνει ότι τα περισσότερα στοιχεία δείχνουν ότι Côt ήταν το αρχικό όνομα της ποικιλίας και ότι κατά πάσα πιθανότητα προήλθε από τη βόρεια Βουργουνδία. Παρά το παρόμοιο όνομά του, το σταφύλι Malbec argenté δεν είναι Malbec, αλλά μάλλον μια ποικιλία της νοτιοδυτικής γαλλικής ποικιλίας Abouriou. Λόγω των ομοιόμορφων ονομάτων, το Malbec συγχέεται επίσης με το Auxerrois blanc, το οποίο είναι μια εντελώς διαφορετική ποικιλία.

Ο 20ός αιώνας παρουσίασε μερικές σημαντικές αποτυχίες για τον Malbec ως ποικιλία αμπέλου. Η σημασία του στο Μπορντό μειώθηκε σημαντικά μετά τον μεγάλο παγετό του 1956, ο οποίος κατέστρεψε το 75% των αμπελώνων Malbec μαζί με πολλά από τα παλαιότερα αμπέλια της περιοχής. Στα επόμενα χρόνια, οι περισσότεροι αμπελουργοί επέλεξαν να επαναφυτέψουν τα αμπέλια τους όχι με Malbec, αλλά με πιο αξιόπιστες, οικονομικά βιώσιμες ποικιλίες όπως το Merlot. Το Malbec υπέστη παρόμοιες απώλειες κατά τη διάρκεια του εθνικού σχεδίου αμπελοκαλλιέργειας της Αργεντινής στα τέλη της δεκαετίας του ’80, κατά τη διάρκεια του οποίου ξεριζώθηκε ένας μεγάλος αριθμός αμπέλων Malbec (συμπεριλαμβανομένων και ορισμένων από τα παλαιότερα της Νότιας Αμερικής).

Στην Αργεντινή έφτασε το 1868 με τον Γάλλο γεωπόνο Michel Aime Pouget, ο οποίος ανέλαβε να δώσει οδηγίες για την εγκατάσταση των αμπελώνων και την καλλιέργεια της ποικιλίας στην Μendoza. Στις 17 Απριλίου του 1853, παρουσίασε το συνολικό πρόγραμμα στον κυβερνήτη της Mendoza Pedro Pascual Segura και η ημέρα αυτή καθορίστηκε ως Παγκόσμια Ημέρα του Malbec.

Υπήρχαν κάποτε 50.000 εκτάρια φυτεμένα με Malbec στην Αργεντινή. Τώρα υπάρχουν 25.000 εκτάρια στην Mendoza εκτός από τις φυτεύσεις στις περιοχές La Rioja, Salta, San Juan, Catamarca και Buenos Aires. Η Χιλή έχει περίπου 6.000 εκτάρια, η Γαλλία 5.300 εκτάρια και στις ψυχρότερες περιοχές της Καλιφόρνιας υπάρχουν μόλις 45 εκτάρια.

Τα αμπέλια Malbec της Αργεντινής παράγουν ένα ευρύ φάσμα κρασιού. Σε χαμηλότερα υψόμετρα, οι φλούδες του σταφυλιού της ποικιλίας τείνουν να είναι πιο λεπτές και τα φρούτα μαλακά και εύπλαστα – ιδανικά για ροζέ και ερυθρά μαζικής παραγωγής (η ανθρακική διαβροχή χρησιμοποιείται μερικές φορές για να δημιουργήσει ένα προσιτό, ελαφρύ κόκκινο κρασί για το καλοκαίρι). Παραπέρα, στις χαμηλότερες πλαγιές των Άνδεων, η ποικιλία αναπτύσσει παχύτερη φλούδα και μια βαθύτερη συγκέντρωση γεύσης. Τα κρασιά από αυτά τα υψόμετρα (ιδιαίτερα πάνω από 1000m είναι πιο αρωματικά και έχουν έντονο, ζωντανό χρωματισμό και κατατάσσονται στα πιο σεβαστά από όλα τα κρασιά της Νότιας Αμερικής. Οι πολύ υψηλότεροι αμπελώνες της Αργεντινής, στην επαρχία Salta, φθάνουν σε υψόμετρα περίπου 3050 μ. πάνω από την επιφάνεια της θάλασσας και είναι από τα υψηλότερα στον κόσμο. Αυτά συνήθως φυτεύονται με Malbec, μαζί με την αυτόχθονη ποικιλία λευκού κρασιού Torrontes.

Το Malbec αποτελεί μέρος του μείγματος Meritage στις Ηνωμένες Πολιτείες και έχει ισχυρή παρουσία στην Καλιφόρνια. Στην Αυστραλία και τη Νέα Ζηλανδία, συχνά αναμιγνύεται με το μαλακότερο, λιγότερο ταννικό Merlot, για να παράγει φρουτώδη κρασιά με μια σπονδυλική στήλη δρυός. Τα δαμάσκηνα και οι βιολέτες περιγράφονται συχνά στα αρώματα και την γεύση του Malbec μαζί με αρώματα φραγκοστάφυλου, μύρτιλου, μαύρου κερασιού, δέρματος και καπνού, ανάλογα με την χώρα και την περιοχή καλλιέργειας του.

Μερικά από τα καλύτερα Malbec που αξίζει να δοκιμάσετε:

Vina Cobos ‘Cobos’ Marchiori Estate Malbec, Perdriel,

Catena Zapata Adrianna Vineyard Malbec, Gualtallary,

Achaval Ferrer Finca Altamira Malbec, La Consulta,

Bodega Noemia de Patagonia Malbec, Rio Negro,

Terrazas de los Andes Single Parcel Los Cerezos Malbec, Altamira,

Achaval Ferrer Finca Bella Vista Malbec, Perdriel,

Chateau du Cedre GC Grande Cuvee, Cahors, France

Catena Zapata Malbec Argentino, Uco Valley,

Achaval Ferrer Finca Mirador Malbec, Maipu, Argentina

Catena Zapata Adrianna Vineyard ‘Mundus Bacillus Terrae’ Malbec, Gualtallary,

Familia Zuccardi ‘Finca Canal Uco’, Altamira

ADV