Περισσότεροι από 2 δισεκατομμύρια άνθρωποι παγκοσμίως υποφέρουν από υποσιτισμό. Όχι επειδή παίρνουν πολύ λίγες θερμίδες, αλλά επειδή το φαγητό τους περιέχει ανεπαρκή απαραίτητα μέταλλα όπως ψευδάργυρο και σίδηρο, το φαινόμενο της «κρυμμένης πείνας».

Ερευνητές από το Πανεπιστήμιο Wageningen & Research ανακάλυψαν πως τα φυτά δεν απορροφούν αρκετό ψευδάργυρο και μελέτησαν πώς μπορούν να βελτιώσουν την πρόσληψη. Τα πρώτα πειράματα οδήγησαν σε αύξηση κατά 50% της περιεκτικότητας σε ψευδάργυρο. Αυτή η ανακάλυψη μπορεί να συμβάλει σημαντικά στην επίλυση του φαινομένου της «κρυμμένης πείνας» στον κόσμο, λένε οι ερευνητές.

Δυνητικά καλά νέα για υποσιτισμένους ανθρώπους σε όλο τον κόσμο

Οι ανεπάρκειες του ψευδαργύρου και άλλων βασικών μετάλλων και βιταμινών είναι μία από τις κύριες αιτίες υποσιτισμού παγκοσμίως. Υπολογίζεται ότι περισσότερα από δύο δισεκατομμύρια άτομα πάσχουν από ανεπάρκεια ψευδαργύρου, ένα πρόβλημα που μπορεί να οδηγήσει σε εξασθενημένο ανοσοποιητικό σύστημα, χαμηλότερο IQ και μειωμένη ανάπτυξη. Αυτή η μορφή υποσιτισμού μπορεί να προκληθεί όταν οι άνθρωποι ζουν σε καλλιέργειες που καλλιεργούνται σε σχετικά άγονες καλλιεργήσιμες εκτάσεις, με φυσικά χαμηλά επίπεδα ψευδαργύρου. Αυτό σημαίνει ότι τα επίπεδα ψευδαργύρου σε βασικές καλλιέργειες όπως το ρύζι, το σιτάρι και ο αραβόσιτος είναι επίσης χαμηλά.

Ερευνητές από το Πανεπιστήμιο Βαγκένινγκεν της Ολλανδίας σε συνεργασία με συναδέλφους του Πανεπιστημίου της Κοπεγχάγης και του Πανεπιστημίου του Πόρτο, διαπίστωσαν ότι με τη χρήση ενός μοριακού «διακόπτη» στο φυτό, γίνεται να διασφαλιστεί ότι θα καταναλώνει περισσότερο ψευδάργυρο από ό, τι διαφορετικά, χωρίς προφανείς αρνητικές συνέπειες για το ίδιο.

Τα φυτά αποθηκεύουν 50% περισσότερο ψευδάργυρο στους σπόρους

Ο ψευδάργυρος είναι σημαντικός για την υγεία μας επειδή βοηθά στη διατήρηση μεγάλου αριθμού χημικών διεργασιών και πρωτεϊνών στο σώμα μας. Όταν αυτές οι διαδικασίες σταματούν να λειτουργούν σωστά, αρρωσταίνουμε εύκολα. Ο ψευδάργυρος είναι επίσης απαραίτητος για τα φυτά και η απουσία του έχει ιδιαίτερα επιβλαβείς επιπτώσεις στην ανάπτυξή του.

Οι ερευνητές από καιρό προσπαθούν να καταλάβουν πώς τα φυτά ρυθμίζουν την πρόσληψη ψευδαργύρου. Η έρευνα του WUR και του Πανεπιστημίου της Κοπεγχάγης εντόπισε τώρα τις δύο πρώτες πρωτεΐνες στα φυτά που δρουν ως αισθητήρες ψευδαργύρου και καθορίζουν την ικανότητα του φυτού να απορροφά ψευδάργυρο και να το διανέμει μέσω του φυτού.

Τροποποιώντας ελαφρώς τις ιδιότητες αυτών των αισθητήρων ή μοριακών «διακοπτών», που ελέγχουν ένα στενά συνδεδεμένο δίκτυο πρωτεϊνών μεταφοράς ψευδαργύρου, οι ερευνητές κατάφεραν να κάνουν τα φυτά να απορροφήσουν περισσότερο ψευδάργυρο: Αυτή η προσαρμογή έδωσε στα φυτά κάρδαμου το σήμα ότι ήταν μόνιμα ανεπαρκή σε ψευδάργυρο. Αυτό κράτησε το μηχανισμό του φυτού για πρόσληψη ψευδαργύρου ενεργό και είχε ως αποτέλεσμα την αύξηση της περιεκτικότητας σε ψευδάργυρο στους σπόρους κατά 50% σε σύγκριση με τα κανονικά φυτά.

Επόμενο βήμα: ρύζι, φασόλια και ντομάτα

Το επόμενο βήμα είναι να αναπαραχθούν τα αποτελέσματα σε πραγματικές καλλιέργειες. Επί του παρόντος, τα αποτελέσματα του πειράματος επαναλαμβάνονται σε φυτά φασολιών, ρυζιού και τομάτας. “Αν αυτό πετύχει, θα έχουμε ενδιαφέρουσες ευκαιρίες να αναπτύξουμε πιο θρεπτικές καλλιέργειες με βιοφθορίωση”, δήλωσε ο Mark Aarts, Καθηγητής στο Εργαστήριο Γενετικής στο Πανεπιστήμιο Wageningen & Research. Πιστεύει ότι η βιολογικοποίηση είναι μια βιώσιμη λύση για τη βελτίωση της περιεκτικότητας σε μικροθρεπτικά συστατικά των τροφίμων μας.

«Τώρα που γνωρίζουμε ποια γονίδια είναι βασικά για αυτό, είναι δυνατόν να διεξάγουμε στοχευμένη αναπαραγωγή με βάση αυτό το χαρακτηριστικό. Θα ήταν ακόμη πιο γρήγορο εάν θα μπορούσε να εφαρμοστεί συγκεκριμένη επεξεργασία γονιδίων με CRISPR-Cas. Προς το παρόν, αυστηροί κανονισμοί το καθιστούν δύσκολο στην ΕΕ. Ωστόσο, εκτός της ΕΕ όπου το ζήτημα της «κρυμμένης πείνας» είναι πιο έντονο, υπάρχουν αρκετές χώρες που είναι ανοιχτές σε μια τέτοια προσέγγιση. Με νέες ποικιλίες που αποθηκεύουν περισσότερο ψευδάργυρο στους σπόρους τους, οι αποδόσεις των καλλιεργειών μπορούν να αυξηθούν και έτσι μπορεί και η θρεπτική αξία των προϊόντων που παράγονται από αυτά”, είπε.