Η λειψυδρία θα απαιτήσει από τη γεωργία να αξιοποιήσει «μη συμβατικές» πηγές όπως θαλασσινό νερό και λύματα, καθώς με τον πληθυσμό που αναμένεται να ξεπεράσει τα 10 δισεκατομμύρια έως το 2050, αναδεικνύεται ως η πιο κρίσιμη πρόκληση της εποχής.

Το Πανεπιστήμιο του Κολοράντο, ιδρυτικός συνεργάτης σε ένα ερευνητικό δίκτυο του Υπουργείου Ενέργειας των ΗΠΑ, προϋπολογισμού 110 εκατομμυρίων δολαρίων, που ονομάζεται Εθνική Συμμαχία για την Καινοτομία Νερού,  επικεντρώθηκε στις τεχνολογίες επεξεργασίας και επαναχρησιμοποίησης για μη παραδοσιακά νερά πηγής, όπως αστικά λύματα, θαλασσινό νερό, υφάλμυρο (αλμυρό) νερό, παραγόμενο νερό ως υποπροϊόν της γεώτρησης πετρελαίου και φυσικού αερίου, των λυμάτων επεξεργασίας κρέατος και γαλακτοκομικών προϊόντων και των γεωργικών αποχετεύσεων.

Η αξιοποίηση τέτοιων πηγών θα μπορούσε να λύσει πολλές προκλήσεις λειψυδρίας για τα επόμενα χρόνια, αλλά δεν υπάρχουν επί του παρόντος μεγάλοι οικονομικά βιώσιμοι τρόποι για να γίνει αυτό. Το όραμα των ηγετών της συμμαχίας είναι μια «κυκλική οικονομία νερού» στην οποία το ανακτημένο νερό θα μπορούσε να χρησιμοποιηθεί για οτιδήποτε, από αγρόκτημα έως τις τρέχουσες συμβατικές πηγές γλυκού νερού.

Η Συμμαχία επικεντρώνεται κυρίως στον τομέα της γεωργίας, ο οποίος είναι ένας από τους πέντε μεγάλους τομείς μελέτης. Οι άλλοι είναι η εξουσία, η εξόρυξη πόρων, η βιομηχανία και το δημοτικό νερό. Η ανακύκλωση αποχέτευσης από χωράφια ή η επεξεργασία και επαναχρησιμοποίηση λυμάτων σε εργασίες κρέατος και γαλακτοκομικών προϊόντων είναι φορείς “μη παραδοσιακού” νερού.

Εν τω μεταξύ, οι διαχειριστές νερού σε 40 πολιτείες των ΗΠΑ αναμένουν έλλειψη νερού τα επόμενα χρόνια. Το 2017, περισσότερα από 900 εκατομμύρια στρέμματα καλλιεργήσιμης γης στις ΗΠΑ χρησιμοποίησαν πάνω από 27 τρισεκατομμύρια γαλόνια νερού ετησίως. Η γεωργία αντιπροσωπεύει το 80% της κατανάλωσης νερού της χώρας, που διαφέρει από πολιτεία σε πολιτεία.

Η Εθνική Συμμαχία για την Καινοτομία του Νερού έχει την έδρα της στο Εθνικό Εργαστήριο Lawrence Berkley, με συνεργάτες σε όλες τις ΗΠΑ. Η δηλωμένη εστίασή της είναι οι επεκτάσιμες τεχνολογίες αφαλάτωσης ή η απομάκρυνση αλάτων και ρύπων από μη παραδοσιακές πηγές νερού. Ενώ οι μονάδες αφαλάτωσης υπάρχουν σε όλο τον κόσμο δεν είναι ευρέως διαδεδομένες, επειδή η αφαλάτωση είναι διαβόητα ακριβή και εντατική σε ενέργεια.